Jackson werd geboren op 29 augustus 1958 in Gary, Indiana. Al op zeer jonge leeftijd maakte hij samen met vier broers onderdeel uit van een band. Vanaf zijn achtste deed hij samen met zijn oudere broer Jermaine de lead vocals voor de band en werd deze officieel The Jackson 5 genoemd. De band nam een aantal nummers op en werd al snel ontdekt door Suzanne de Passe van platenmaatschappij Motown. Toen Berry Gordon, eigenaar van Motown, een auditie van de band op videoband bekeek, besloot hij ze een platencontract aan te bieden.

De band werd gelanceerd met het album Diana Ross presents The Jackson 5 en voor de gelegenheid werd in persberichten vermeld dat Ross, zelf immens populair op dat moment, de vijf jongetjes zelf ontdekt had. The Jackson 5, en vooral leadzanger Michael, werden ontzettend goed ontvangen - er werd op een gegeven moment zelfs een tekenfilmserie over de band gemaakt. De groep scoorde met hits als I Want You Back, ABC en The Love You Save. Michael nam in de periode bij Motown ook een aantal solo-platen op.

Toen de Jackson broers behoefte hadden aan meer creatieve vrijheid besloten ze Motown te verlaten en kregen ze een platencontract bij Epic (tegenwoordig een onderdeel van Sony Music). Alleen broer Jermaine die net was getrouwd met Hazel Gordy, dochter van de grote baas bij Motown, bleef achter. Jongere broer Randy zou zijn plaats innemen. Een aantal minder succesvolle albums werd uitgebracht, maar met het derde Epic album scoorde de groep, inmiddels omgedoopt tot The Jacksons, grote hits met Blame It On The Boogie en Shake Your Body (Down To The Ground).



In 1978 werkte Michael aan een verfilming van de broadway musical The Wiz waarvoor Quincy Jones de soundtrack produceerde. Jones en Jackson zouden samen 3 zeer succesvolle albums opnemen: Off The Wall, Thriller en Bad. Thriller is tot op heden nog steeds het beste verkochte album door welke artiest dan ook. In de jaren '80 was de populariteit van Jackson op zijn hoogtepunt. Nummer één albums, indrukwekkende en vernieuwende videoclips, een eigen 3D-attractie in de Disney pretparken, zijn eerste solo wereldtournee in 1987, zijn eigen film Moonwalker en een constant aanhoudende mediahype maakten van Jackson een megaster. Ook in de jaren '90 liet Jackson van zich horen met het albums Dangerous en HIStory en bijbehorende concertreeksen waarbij opvallend genoeg Amerika werd overgeslagen.

Michael Jackson's carrière was niet zonder moeilijkheden. In zijn jeugd werd hij geestelijk en lichamelijk mishandeld door zijn strenge vader, hij schreef in zijn autobiografie Moonwalker over emotionele problemen in zijn puberteit en zijn gemiste jeugd, daarnaast schreef de pers onophoudelijk over hem. Verhalen over Michael's omgang met een chimpansee genaamd Bubbles, foto's van Jackson in een zuurstofcabine, Jackson die zijn pasgeboren baby over de rand van een balkon hield en de verschillende keren dat Jackson plastische chirurgie onderging waren voorpaginanieuws.

In 1993 werd zijn Dangerous wereldtournee vroegtijdig afgebroken vanwege een aanklacht door een 13-jarige jongen die zei door Jackson seksueel misbruikt te zijn. Die zaak werd uiteindelijk geschikt, maar in 2003 werd hij opnieuw beschuldigd van kindermisbruik. In 2005 werd hij door een jury vrijgesproken.

Jackson zou vanaf half juli 50 concerten geven in de O2 Arena, waarna mogelijk ook concertreeksen in andere delen van de wereld zouden volgen. Op 25 juni 2009, slechts weken voor de aanvang van de concerten, werd Jackson rond het middaguur getroffen door een hartstilstand. Hij overleed ongeveer twee uur later. Hij laat drie jonge kinderen achter.