Van Lievenoogen organiseert vanaf dag één, samen met een aantal andere partijen, de Antwerpse Leatherpride. Het evenement trekt inmiddels jaarlijks rond de drieduizend bezoekers, iets wat Jeroen niet had verwacht toen hij met de Leatherpride begon. ‘Ik herinner me nog dat we, toen we net begonnen, een gesprek hadden met betrokkenen uit de scene’, vertelt hij. ‘Toen ik zei: “Ik hoop echt wel dat we vijfhonderd mensen kunnen krijgen”, werd er flink gelachen. Inmiddels zitten we daar al flink boven. We hebben niet de intentie om de grootste te worden. Qua omvang zitten we waar we willen zijn. We gaan nu inzetten op nog meer kwaliteit en een nog betere bezoekerservaring. Ik zeg altijd maar dat je de lat heel hoog moet leggen. Hoger dan realistisch is. Durf te dromen.’

Dromen durft Van Lievenoogen zeker. De organisator keek naar de leerscene in Amsterdam en Berlijn en dacht: wat zij kunnen, dat kunnen wij ook. Van Lievenoogen: ‘We hadden in België nog geen soortgelijk evenement. Terwijl we wel veel fetisjclubs hebben, zoals Oink Club en The Boots, een wereldwijd bekende en toonaangevende club binnen de scene. Die clubs hebben allemaal wel een zekere kwaliteit, vond ik, en dat mag ook erkend worden. De Leatherpride is een verzamelnaam voor een aantal verschillende fetisjen. Leer, rubber, skinhead, military, bondage: het past er allemaal bij.’

Behalve leuk voor de doorgewinterde fetisjfans, is Leatherpride Belgium ook een gelegenheid om de stad zelf op de kaart te zetten, vindt Van Lieven-oogen. ‘Ik zie dit een beetje als een open huis voor de scene in Antwerpen, waar mensen van over de hele wereld kunnen komen kijken. En ook een open huis voor de stad zelf.’ Door de hele stad worden van woensdag t/m zondag diverse shopping events, lunches en borrels georganiseerd. ‘Als mensen zien hoe leuk het hier is, komen ze wellicht ook een keer terug buiten het evenement om.’

‘Sinds vorig jaar hebben we naast alle feesten het indoorfestival Darklands: een fetisjbeurs waarmee we ons onderscheiden van andere leerfestivals. In Berlijn heb je wel Folsom Europe, een soortgelijke markt voor de fetisjscene in de open lucht. Een overdekte beurs, zoals bij ons, heb je echter nergens. Het indoor aspect brengt meerdere voordelen met zich mee. Zo kun je bijvoorbeeld veel verder gaan met erotische acts en kun je darkrooms installeren; dat kan buiten natuurlijk niet.’ Bij Darklands kun je de nieuwste gadgets en trends binnen de fetisjscene bekijken.

En kijken is leuk, maar meedoen nog veel leuker. Daarom heeft Darklands ook een aantal workshops. Van Lievenoogen: ‘Ik kan met zekerheid zeggen dat er, net zoals vorig jaar, een bondageworkshop wordt gehouden. Die wordt altijd goed bezocht. Ook hebben we een workshop waar bezoekers leren hoe ze hun leren spullen het best kunnen onderhouden. Heel belangrijk natuurlijk. Niet alle workshops zijn even ruig en seksueel getint, er zitten ook zeer huishoudelijke activiteiten tussen!’

Dit jaar zijn de jongens van Mr. Rubber NL uit Amsterdam te gast op Darklands ‘Zij gaan demo’s geven met verschillende rubberen vacuümobjecten’, vertelt Van Lievenoogen. ‘Zo is er bijvoorbeeld een apparaat met een groot frame, even groot als een dubbele deur, waar een rubberen zak omheen zit. Daar gaat iemand in staan en dan word je vacuüm gezogen. Dat geeft een heel apart gevoel want je kunt je totaal niet bewegen. Het is een heel leuke ervaring, maar ik kan me voorstellen dat je daar niet aan begint als je claustrofobisch bent!’

Darklands is meer dan alleen een beurs. Tijdens het festival zijn er optredens van diverse bekende namen uit de scene en er wordt een nieuwe Mr. Leather Belgium verkozen. Ton of Holland zal een stukje kunst voor zijn rekening nemen tijdens Darklands. Van Lievenoogen: ‘Hij heeft altijd leuke invalshoeken en combineert fetisj met kunst. Een voorbeeld van wat hij gaat doen is de ‘Dirty Wallpaper Competition’. Daar kunnen teams bestaande uit een meester en een slaaf aan mee doen. De slaven worden vastgebonden aan een muur en de meesters moeten de slaven zo mooi mogelijk achter het behang plakken. De slaaf staat dan natuurlijk in zijn ondergoed en we hebben van dat heel lelijke ouderwetse behangpapier met afbeeldingen erop. Het is de bedoeling dat de afbeeldingen zo goed mogelijk op elkaar aansluiten.’

Humping at the Hilton

Een ander opvallend aspect van de Antwerpse Leatherpride dit jaar is de samenwerking met het Hilton. Het hotel biedt bezoekers een speciaal arrangement tijdens de Pride. Het lijkt misschien een onwaarschijnlijke samenwerking, maar volgens de organisatie is niets minder waar. ‘In Chicago wordt elk jaar de Internationale Mr. Leather-verkiezing gehouden in het Hilton of het Hyatt. Die hotels zitten elk jaar afgeladen vol met mensen uit de scene. De keuze voor het Hilton lag eigenlijk best voor de hand. Ik vind het leuk om te zien hoe zo’n mainstreamketen dat wil proberen en ons welkom heet. Het zorgt er ook voor dat de scene wat minder taboe wordt. Ik ben trots dat het is gelukt.’ 

Om de vijfde editie van Leatherpride een extra speciaal tintje te geven introduceert de organisatie dit jaar een nieuw feestconcept: Rage. ‘Het lijkt qua concept op veel andere fetisjfeesten. Het is een combinatie van dans en darkroom’, legt Van Lievenoogen uit. ‘We gaan de lat opnieuw iets hoger leggen, we hebben wat vernieuwingen en verrassingen. Ook hebben we nieuw meubilair, zoals nieuwe slings en dat soort dingen. We gaan ook wat meer experimenteren met onze darkroom, maar dat is nog een geheim. Daarvoor moet je maar komen kijken!’

De Leatherpride heeft zijn Berlijnse ‘roots’ nog niet helemaal verworpen en brengt daarom het iconische feest Perverts naar Antwerpen. Met optredens van internationale dj’s en een ‘playroom’ vol speeltjes belooft het een flink feest te worden. Maar wel alleen voor mannen, want vrouwen zijn niet toegestaan. Van Lievenoogen: ‘Op feesten waar we darkrooms hebben, is het toch verstandig om geen vrouwen uit te nodigen, is onze ervaring. Dat onderbreekt toch een beetje the heat of the moment.’

Leatherpride is een internationaal evenement. De meeste bezoekers komen uit België en Nederland. Maar er zijn ook gasten vanuit het Verenigd Koninkrijk, Frankrijk en zelfs de Verenigde Staten. ‘Ik denk dat er veel gasten komen uit de Verenigde Staten omdat hier veel meer mag dan daar. Het is hier een stuk losser allemaal. Antwerpen is een goed bereikbare locatie en het is betaalbaar. De ticketprijzen zijn redelijk goedkoop en ook zaken als eten en drinken zijn, in tegenstelling tot in de meeste grote Europese steden, redelijk goedkoop. En niet te vergeten de gezelligheid en gastvrijheid. Dat maakt Antwerpen heel aantrekkelijk.’

Tickets voor alle feesten en Darklands zijn los verkrijgbaar. Een andere optie is de Madness Pass à € 50, die je toegang biedt tot alle feesten en twee dagen Darklands. Dat is 37,5 procent goedkoper dan je tickets kopen aan de deur!