Rivers kreeg een week geleden een hartaanval tijdens een operatie aan haar stembanden. Ze raakte in coma en kon niet meer zelfstandig ademen. Een dag eerder had ze in New York nog haar autobiografie, Diary Of A Mad Diva, gepromoot.

Ze stond bekend om haar harde grappen, ook over zichzelf, en haar vele cosmetische ingrepen. Zo grapte ze ooit: 'Had ik maar een tweelingzus, dan had ik geweten hoe ik er zonder plastische chirurgie had uitgezien.'

De charismatische tv-personality werd in New York geboren als Joan Molinsky en was de dochter van Russisch-Joodse immigranten. In de jaren vijftig ging ze bij het toneel. Vanaf 1965 had Rivers een kleine rol in Candid Camera waarvoor zij grappen schreef en mensen in bizarre situaties manoeuvreerde.

Rivers werd een graag geziene gast in latenightshow als de Tonight Show, gepresenteerd door Johnny Carson, en de The Ed Sullivan Show. Ook maakte ze naam met comedyalbums: The Next to Last Joan Rivers Album en Joan Rivers Presents Mr. Phyllis & Other Funny Stories.

Later kreeg ze een eigen praatprogramma, The Late Show Starring Joan Rivers, geregisseerd door haar echtgenoot Edgar Rosenberg. Die show liep niet goed en de zender Fox ontsloeg het echtpaar. Op 15 mei 1987, drie maanden na hun ontslag bij Fox, pleegde Rosenberg zelfmoord, volgens Rivers als gevolg van zijn ontslag.

Vanaf 1989 volgde een nieuwe talkshow The Joan Rivers Show, die vijf jaar draaide en werd onderscheiden met een Emmy Award. De laatste jaren was Rivers bij het grote publiek vooral bekend vanwege haar vileine, maar stiekem grappige commentaren bij awardshows. In 1994 presenteerde ze samen met haar dochter Melissa voor het eerst de voorbeschouwingen van de Golden Globe Awards. Later presenteerden moeder en dochter ook voorbeschouwingen van de Oscar-uitreiking. Ze bleef samen met haar dochter optreden en er kwam in 2011 ook een reallifesoap over de twee.

In de afgelopen tien jaar kwam Rivers onder meer met een eigen sieradenlijn en ze deed mee aan het programma Fashion Police, waarin ze scherp oordeelde over het uiterlijk van beroemdheden.

Ook over haar eigen uiterlijk bleef ze grappen maken tot de dood. Zo zei ze ooit: 'ik heb zoveel plastische chirurgie gehad, als ik sterf laat ik mijn lichaam na aan Tupperware.'

Bron: NOS