Colby is in Amsterdam voor een vertoning van zijn kunst/pornoproject Colby Does America, een event opgezet in samenwerking met de Universiteit van Amsterdam. Na het project gaat hij met het publiek in gesprek over de vragen die hij met het project probeerde op te roepen. Hoofdvraag: waar ligt de grens tussen porno en kunst?

De dag voor de vertoning spreken we af bij op de plek waar het allemaal zal gaan gebeuren: OT301. Colby is op het eerste gezicht een imposante verschijning met zijn gespierde lichaam en rossige baard, maar hij geeft me een opvallend bescheiden handdruk. We nemen plaats op een paar stoeltjes bij het raam. Een penetrante, maar niet onaangename zweetlucht zweeft me tegemoet. Aan zijn button met eco-activistische opdruk leid ik af dat hij waarschijnlijk niet zoveel heeft met deodorant. Het draagt allemaal bij aan zijn woeste, natuurlijke aantrekkingskracht. 

'Tijdens mijn eerste pornoshoot maakte ik er gelijk een potje van'

Op zijn 21ste zette de inmiddels 35-jarige Colby zijn eerste stap in de porno-industrie, na antropologie te studeren en lessen te volgen aan een kunstacademie. ‘Ik studeerde af in tijden van enorme economische recessie en kon simpelweg geen werk vinden. Ik raakte wanhopig.’ Gedeeltelijk vanuit nieuwsgierigheid, maar vooral uit pure noodzaak, besloot hij zich aan te melden bij een pornostudio. ‘Ik was er honderd procent zeker van dat ze niet zouden reageren. Het was zo’n situatie waarbij je negatieve bevestiging zoekt. In plaats daarvan reageerde de studio heel enthousiast, daar had ik niet op gerekend. Ik moest ook even nadenken of ik er wel echt mee verder wilde gaan. Uiteindelijk won mijn nieuwsgierigheid het echter van mijn twijfel. Ik word vaak gedreven door mijn nieuwsgierigheid merk ik.’

Tijdens zijn eerste shoot maakte Colby er naar eigen zeggen gelijk een potje van. ‘Ik moest me aftrekken voor de camera en kwam veel te snel klaar. Ik werd gevraagd om een vinger in m’n kont te steken tijdens het aftrekken, dat had ik misschien een enkele keer in mijn leven gedaan. Ik vond gelijk m’n prostaat en boem [knipt met zijn vingers] ik kwam klaar. [lacht] Ze hebben het materiaal geloof ik nooit gebruikt. Ik dacht dat mijn pornoavontuur daarmee gelijk tot een einde was gekomen, maar bijna 14 jaar verder ben ik nog steeds actief. Ik heb nu zo’n beetje de pubertijd van mijn pornocarrière bereikt.’

Voor iemand die werkt in een industrie waar enorm veel geld in omgaat, lijkt Colby bijzonder weinig om materiële zaken te geven. April 2014 werd hij uit zijn woning in Baltimore gezet en bleef hij zitten met een enorme hoeveelheid spullen. ‘Ik had niet de middelen om alles ergens anders op te slaan of een nieuw appartement te huren. Ineens besefte ik wat voor last al die eigendommen eigenlijk vormden. Ik dacht lang na over de meest bevredigende manier om deze nieuwe realiteit – ik was van de een op de andere dag dakloos – te accepteren. De oplossing voor mij was uiteindelijk om te breken met al m’n spullen. Om eindelijk helemaal naakt te zijn – ik kan een ironische grap altijd erg waarderen [lacht]. Ik probeerde op die manier een punt te bereiken waarop ik oncomfortabel bloot was. Rillend van de kou, rondkruipend door een grot – zo is het Colby Does America-project overigens ook geëindigd. Ik heb al mijn spullen gratis weggegeven en brak daarmee voor mijn gevoel echt de ongeschreven regels wat betreft hoe je dient om te gaan met bezit.’

Klinkt heel mindful.
‘Ik raad het iedereen van harte aan, maar je moet het je inderdaad wel kunnen veroorloven. Je moet wel een positieve vervolgstap in gedachte hebben. Een hoop mensen zagen het destijds als een soort zelfmoord en dat was het tegenovergestelde van mijn intentie. Ik wilde voor één keer, op een extreme manier, alles goed in perspectief brengen.’

‘Ik ben benieuwd hoe ik na dit project het “normale” leven als pornoacteur weer op ga pakken.’

Uit deze radicale actie ontstond Colby’s nieuwste project, waarin hij zijn carrière als pornoacteur en zijn verleden als kunststudent met elkaar verenigt. Vanuit dit nulpunt begon hij aan een reis door de Verenigde Staten om zich een weg door alle vijftig staten te neuken. Van elk avontuur is een filmpje gemaakt. ‘Colby Does America is als een enorm gap year voor me geweest. Ik had snel vrede met mijn dakloosheid en het project heeft me de mogelijkheid gegeven om door het hele land te reizen, de natuur te verkennen, veel te eten en een hoop seks te hebben – allemaal dingen waar ik van houd! Ik vind het overigens lastig om het “mijn project” te noemen, want het is het resultaat van het werk van heel veel verschillende mensen. Het meeste werk heb ik niet eens zelf verzet. Heel veel mensen boden vrijwillig aan om te helpen met het bouwen van de site, het schieten en editen van de video’s, de administratie, enzovoorts, enzovoorts. Ik had me nooit kunnen voorstellen dat het zo gaaf zou zijn. Ik ben nu een beetje verwend, ik heb non-stop gereisd, in hotels geslapen en erop los gekampeerd. Het is geen normaal leven. Ik ben benieuwd hoe ik straks het “normale” leven als pornoacteur weer op ga pakken. Soms creëer ik enorme hindernissen voor mezelf. Vervolgens merk ik echter dat ik ervan geniet ze te overkomen, dus creëer ik weer nieuwe hindernissen.’

Het project heeft je geen windeieren gelegd. Je was laatst al te zien in een campagne van Vivienne Westwood. De grens tussen mode en porno lijkt sowieso af en toe te vervagen.
‘Er is een interessante overeenkomst tussen de mode- en de pornowereld. Beide proberen beiden een verlangen in mensen op te wekken. Er wordt altijd erg voorzichtig omgegaan met die link, maar hij is er wel. Beide industrieën draaien om lichamen. De relatie tussen porno en mode is heel interessant. Ik was laatst in Parijs voor een fotoshoot. Daar was een illustrator van de New York Times aanwezig om een portret van mij te schetsen tijdens de shoot. Hij zette een foto van die ontmoeting op het Instagram-account van de NYT, die vervolgens binnen no-time weer werd verwijderd. Ik denk dat de meeste Amerikanen wel weten dat de New York Times een staatskrant is, met name gerund door de democratische partij. Ik denk dat ze niet wilden dat hun Instagram-lezers mijn naam konden Googelen en vervolgens op pornografische afbeeldingen zouden stuiten. Het toont aan hoe conservatief de Amerikaanse regering is. Toch was het een interessante ervaring voor me, want het onthulde een politieke kant aan mode, aan de high-brow cultuurindustrie, die eigenlijk heel conservatief en anti-seks is. Dat had ik niet verwacht. Het was een zeer krachtig moment.’

Geeft porno je in zekere zin ook een gevoel van bevrijding? Je bent immers letterlijk en figuurlijk met de billen bloot gegaan.
‘Porno heeft me vooral geholpen om mijn seksualiteit en de manier waarop die verandert te accepteren. Er is ook zeker iets zeer bevrijdends aan. Het is echter nooit zo geweest dat ik een aha-moment van bevrijding heb ervaren. Het is een constant proces en mijn definitie van vrijheid verandert ook constant. Het idee dat ik als kind had van vrijheid heb ik waarschijnlijk nu wel bereikt, maar inmiddels weet ik dat het ingewikkelder ligt. Snap je wat ik bedoel? Porno heeft daar wel een essentiële rol in gespeeld. Naakt zijn voor een camera, wiens camera ook, maakt je heel kwetsbaar. Tot op de dag van vandaag kan ik niet vol overtuiging zeggen dat ik me er comfortabel bij voel. Een deel daarvan heeft te maken met wat men als ‘privé’ ziet. Er zijn een hoop manieren waarop de ideologie rondom het woord ‘privé’ sociaal gezien van negatieve invloed is. Mezelf kwetsbaar opstellen en naakt zijn voor anderen is voor mij een manier om mezelf van die beperkte definitie te bevrijden. Ik streef er niet alleen naar om een gevoel van bevrijding voor mezelf te bereiken, maar ook voor andere mensen. Ik kan dit werk immers alleen maar doen omdat het openbaar is. Ik moet me realiseren dat de eventuele emancipatie en bevrijding die ik heb bereikt in de pornoindustrie te danken is aan het feit dat het een sociaal ding is. Ik kan dit werk doen omdat anderen naar mij kijken.’

Lees verder in deel 2 van dit interview: 'Tot op de dag van vandaag kan ik niet vol overtuiging zeggen dat ik me comfortabel voel wanneer ik naakt voor een camera sta'. 

Benieuwd geworden naar Colby Does America? Het volledige project is gratis te volgen en bekijken op www.colbydoesamerica.com. Vragen over het project? Je vindt Colby o.a. op Twitter en Instagram.

Tekst: Martijn Kamphorst