Jason is geboren in Vietnam, maar kwam op zijn vijfde naar Nederland. ‘Veel van mijn familie woont in Canada, dus het lag voor de hand dat ik daar een opleiding ging doen. Op mijn achttiende kreeg ik een beurs om in Vancouver een acteursopleiding te doen, maar na een jaartje ben ik naar de ArtEz in Arnhem overgestapt. Sindsdien werk ik als acteur en regisseur.’

Jason Gwen (Foto: Marinus Toorman)

Zijn projecten zijn altijd maatschappijkritisch. Zijn betrokkenheid gaat behoorlijk ver, zo leefde Jason een week in Skid Row: een arme buurt in Vancouver waar veel dak- en thuislozen wonen. ‘Een week lang heb ik als dakloze geleefd, aan de onderkant van de maatschappij waar een groot probleem is met chrystalmeth-verslaving. Ik heb me helemaal aangepast aan de regels: geslapen in shelters, gegeten bij de voedselbank en in de loop van de dag ook gebedeld. Dat laatste vond ik het allermoeilijkste. Je merkt meteen het statusverschil binnen de maatschappij. Je voelt je niet meer gelijk aan anderen. Ik heb geleerd begrip te hebben voor de menselijkheid. Het had ook jij of ik kunnen zijn.’

Zijn ervaring in Skid Row zet hij in 2018 om in een nieuw project. ‘Een maand lang ga ik een winkelruimte huren en live een stuk spelen. Ik vraag kleingeld aan het winkelend publiek en als ze dat geven krijgen ze een anekdotes te zien die ik heb meegemaakt in Canada.’

'Dit klinkt waarschijnlijk heel gek, maar ik ben ergens dankbaar voor Orlando'

Het huidige project van Jason Gwen heet ‘Homosexuality’ en wordt in de officiële aankondiging omschreven als ‘een kooi binnen in een kooi waar het publiek in een eenrichtingsverkeer doorheen loopt, maar zeker ook vier uur kan blijven kijken’. ‘Milkshake is onze eerste try-out. Dit keer hebben we geen kooi om het publiek, maar de acteurs zitten wel vast. Tijdens de première op 19 augustus in Arnhem, zit iedereen wel gevangen. Verder staan we tegenover het podium van Supertoys, we maken gebruik van hun muziek.’

‘Ik wil geen opgestoken vingertje geven of het publiek ontnuchteren’, vertelt Jason. ‘Het is een feest over acceptatie en jezelf zijn, maar mijn installatie laat het contrast zien. Het is belangrijk voor mij om een andere kleur te laten zien, binnen het kleurenpalet dat Milkshake biedt. Toen die vreselijke schietpartij plaats vond in Orlando, stond iedereen er bij stil. Maar tegelijkertijd zijn er nog tientallen landen waar homoseksualiteit verboden is. Mensen worden voor hun geaardheid gestraft of gedood. Dat is een parallel die ik op het festival wil laten zien.’

‘Dit werk is mijn eigen ode aan homoseksualiteit. Het klinkt heel gek om dat uit mijn eigen mond te horen komen, maar ik ben ergens dankbaar voor Orlando. Het was een wake-upcall voor iedereen. Het is veel meer dan alleen Orlando. When they are not free, we are not free. Daarom doe ik wat ik doe. Ik was al voor de aanslag aan dit project begonnen, maar het was een bevestiging van waar ik mee bezig was. Ik zag weer hoe fijn het is dat we vrij zijn om te doen wat we willen.’

'Ik ben naar sauna's en seksfeesten gegaan om onderzoek te doen'

‘Homosexuality’ culmineert in een 66 uur durende show, waarbij Sauna Nieuwezijds fungeert als de kooi. ‘Mijn signatuur is het zichtbaar maken van niet-alledaagse activiteiten. Ik wil mensen eraan herinneren dat er nog andere werelden zijn, waar we niet elke dag komen. Maar dat betekent niet dat ze er niet zijn. Sauna Nieuwezijds is in het weekend 66 uur open, dat wil ik mensen laten ervaren. 

‘Door de locatie wordt het dan veel meer een reflecterend stuk. Drugsgebruik in de gayscene, slammen, gaat veel verder dan drugs op een feestje. Ook hiervoor heb ik veel onderzoek gedaan: ik ben naar sauna’s en seksfeesten gegaan. Het is een realiteit die voorkomt, maar zelfs voor veel homo’s onbekend is. Ik wil zo eerlijk mogelijk de hele regenboog laten zien.’

Baby one more time (Foto: Denise Klevering)Cafe Amie (Foto: Denise Klevering)Research Skid Row (Foto: Wayne Hoecherl)Momentum (Foto: Denise Klevering)Vansterdam (Foto: Kim Tran)The Female Project (Foto: Denise Klevering)Sticks and stones may break my bones (Foto: Denise Klevering)

In 'Uit de kunst' zetten we bijzondere kunstenaars in de spotlight. Ben jij een getalenteerd fotograaf, beeldhouwer, tekenaar, schilder of bijvoorbeeld breier? Laat het ons weten via redactie@winq.nl.