Het centrum van Leuven mag dan slechts een diameter van 2 kilometer hebben, iedere vijf stappen die je zet passeer je een gebouw met een rijke historie. De meeste restaurants, bars, hotels en winkels huizen in een constructie die eerder dienst deed als klaslokaal, pastorij of bijvoorbeeld klooster. Zelfs de Kruidvat krijgt daardoor een allure die de drogist allicht niet helemaal verdient.

Wij slenterden een weekend door Leuven en spraken met plaatselijke LHBT’s over wat hun stad hun te bieden heeft.

Leuven heeft flink allure voor een stad met een diameter van 2 kilometer.

Op bezoek bij de pastoor
Hotelletjes genoeg in Leuven, maar wij kozen voor een schattig, van buiten onopvallend gasthofje achter de Sint-Michielskerk. De Pastorij telt slechts zeven kamers en wordt gerund door meestergastheer Peter. Hij en zijn partner Brian geven beiden les aan de universiteit: Peter als docent hospitality management, Brian als theoloog. Ooit runden ze de boel samen, ‘maar Brian haalde niet dezelfde voldoening uit het gastheerschap als ik. Het zit bij mij in de familie’, vertelt Peter. Zoveel is duidelijk. De Pastorij bestaat inmiddels 18 jaar en heeft in die jaren flink wat prijzen binnengesleept; de voordeur van het verblijf barst van de prijsstickers.

Van buiten niet heel indrukwekkend, van binnen een onvergetelijke ervaring.De inrichting doet de naam (en oorspronkelijke functie) van het gasthof eer aan. De zeven kamers dragen de namen van de zeven aartsengelen – wij sliepen in Michaël – en alle vertrekken zijn weelderig ingericht met katholieke snuisterijen. Elk vertrek staat bol van de engeltjes, pastorale kledij en bijbelse afbeeldingen. Alsof de pastoor ieder moment binnen kan komen wandelen. Het lijkt haast ironisch, een gasthof in een pastorij, gerund door een homokoppel. Leuven is echter niet zo conservatief als je zou vermoeden. ‘We zijn al 22 jaar gelukkig samen. Sinds de universiteit een nieuwe rector heeft mogen we zelfs trouwen. Dat gaan we dan volgend jaar ook eindelijk doen.’

Het homoleven in Leuven
‘Jullie mogen twee gaybars heel wat vinden, wij vinden het voor een stad met een kleine 60.000 studenten nogal karig’, vertelt Peter wanneer we hem vragen naar de scene in zijn stad. ‘Een stuk of 5000 moeten er theoretisch gezien homo zijn toch, dan is twee bars niets. We komen echter net terug uit Lyon en constateerden daar dezelfde schaarste. Grindr heeft de gaybar geen goed gedaan.’

'Eigenlijk is het niets: twee gaybars op pak 'm beet 5000 homo's'

Leuven telde ooit meer gaybars, maar de twee die het tot dusver overleefd hebben zijn Key West en de Rocco. Rocco is een soort speak-easy, verbonden aan het Holebihuis Vlaams-Brabant. De LHBT+-verenigingen van Leuven vinden hier een thuis voor hun bijeenkomsten en de bar draait volledig op vrijwilligers. De bar ligt een beetje verstopt, net achter het station en het is er niet altijd even druk. Desalniettemin is de sfeer in dit huiskamercafé opperbest en het personeel uitermate vriendelijk. 

Naast twee gaybars en een holebihuis, kent Leuven ook een levendige bearscene.Van een heel ander kaliber is de Key West. Volgens Peter was er vroeger niet veel aan, maar heeft de bar de afgelopen jaren een ware evolutie doorgemaakt. Key West ligt, in tegenstelling tot Rocco, midden in het uitgaanshart van de stad, direct achter de Oude Markt in de Dirk Boutslaan. De après-ski-achtige bar heeft een ruim drankassortiment, vriendelijk barpersoneel en zelfs een bescheiden dansvloertje dat naar verluidt in het weekend vaak stampvol raakt. Een club zouden we Key West niet durven noemen, maar allicht moet je daarvoor ook niet naar Leuven.

Lesbische begijntjes
Het Groot Begijnhof, een van de grootste toeristische trekpleisters, heeft ook een bijzondere plek in de plaatselijke homogeschiedenis. Inmiddels wonen er geen ‘begijntjes’ meer, maar studenten. ‘Met name de slimste geesten van de universiteit krijgen hier een onderkomen’, vertelt Peter. Bij het prachtig geconserveerde middeleeuwse hof steekt de Utrechtse Uithof bijzonder schril af. Het Groot Begijnhof staat niet voor niets sinds 1996 op de Unesco werelderfgoedlijst.

Wij snappen die lesbische begijntjes wel, wat een prachtplek om de liefde te bedrijven.

'Voor de lesbische dames was het Groot Begijnhof een fantastische uitkomst'

Vaak waren de begijnen vroeger de ongewenste meiden in het gezin. Het eerste kind nam de family business over, de tweede ging studeren en de derde werd, als het een meisje was, vaak weggestopt in het begijnhof. Voor de lesbische dames was dit uiteraard een fantastische uitkomst. Niet trouwen was geen optie, dan werd je een outcast, dus in het begijnhof hadden ze vrij spel. Peter weet er vurig over te vertellen. ‘Het verhaal gaat dat de begijntjes weleens over de muur klommen om een pintje te drinken op de nabijgelegen Oude Markt, om vervolgens ’s morgens stomdronken terug te worden geëscorteerd naar het hof.’

Holebi Filmfestival
Naast de twee bars en het Holebihuis kunnen Leuvense LHBT’s jaarlijks hun hart ophalen tijdens het Holebifilmfestival. Dit festival wordt van 10 t/m 26 november dit najaar alweer voor de zestiende keer georganiseerd en kan rekenen op support van allerhande Leuvense homo’s. Zo zijn Sven en Kevin, de uitbaters van restaurant De Blauwe Schuit en gastronomische wijnbar Savoye, al sponsor van nagenoeg het eerste uur. ‘Wij dragen graag een steentje bij. We zijn al zo’n 11 jaar samen en zijn anderhalf jaar geleden getrouwd. Zelf hangen we misschien bij onze restaurants niet de regenboogvlag uit, maar dat is omdat we iedereen willen verwelkomen, niet enkel LHBT's.'

Echtpaar Kevin en Sven runt o.a. restaurant De Blauwe Schuit, gevestigd in een oud klooster en met een prachtige binnentuin.

De films worden in Leuven tijdens het festival vertoond op zes locaties: de Stadsschouwburg, Kinepolis, het Provinciehuis, het Wagehuys, de Heilig Hartkerk en Rocco (tijdens het festival het stamcafé). Het programma wordt later dit jaar bekendgemaakt via facebook.com/holebifilm. ‘En na de film kun je met je ticketje bij ons een pintje komen drinken.’

'Mijn vader was gelijk bang dat ik 's avonds als Liza op het podium zou klimmen'

Liza with a z
Bij het pakken van onze koffers raken we nog een laatste maal met Peter aan de praat. Terloops vertelt hij over zijn coming-out. 'We mogen dan niet een heel groot gayleven hebben, ik heb hier een zorgeloze jeugd gehad. Ik kwam uit de kast op mijn zeventiende – voor mijn tijd best vroeg – en mijn moeder had daar geen problemen mee. Mijn vader moest wel even wennen, maar na een babbeltje met de huisdokter, wiens zoon homo was, hoefde ik van hem niet in therapie. Hij was gelijk bang dat ik ’s avonds in drag als Liza Minelli op een podium zou klimmen.’

Leuven mag dan een klein stadje zijn, voor zowel plaatselijke als bezoekende LHBT's heeft de stad meer dan genoeg te bieden. Perfect voor een romantisch uitje met je lief, maar net zo goed voor een weekendje met vrienden. En ben je onverhoopt snel uitgegeken, dan kun je altijd nog de trein naar Brussel pakken.

Bonustips

  • De langste toog. De beroemde Oude Markt in Leuven wordt ook weleens ‘De langste toog van Vlaanderen’ genoemd. Het barst hier van de restaurants, café's en bierkelders.

De Oude Markt: 's avonds één groot restaurant, 's nachts één grote café.

  • Een Leuvens huwelijk. Denk er twee keer over na voordat je in Leuven in het huwelijksbootje stapt. Het gezegde ‘Een Leuvens huwelijk’ (betekenis: een huwelijk dat niet lang standhoudt) vindt hier zijn oorsprong. In de huwelijkszaal van het stadhuis hangt zelfs een schilderij van een echtpaar dat uiteindelijk een oorlog met elkaar voerde. Leuk voor de bruidjes en bruidegommetjes die op het laatste moment koudwatervrees hebben...
  • De reis. Met NS International beland je vanaf Amsterdam Centraal in ongeveer 3,5 uur en met slechts één overstap in Mechelen in Leuven.
  • Leuven, je t'aime. Op zoek naar authentieke boetiekjes en cadeauzaken? In de Waagstraat en de Parijsstraat vind je grappige winkeltjes met a-typische cadeauwinkels, modezaken en eettentjes.

In de Parijsstraat vind je naast leuke winkeltjes vele schattige bistro's en restaurantjes.

  • Een stevige lunch. Neem voor een betaalbare, lichte lunch plaats in de binnentuin van De Blauwe Schuit aan de Vismarkt, of voor een zwaarder lunchdiner bij restaurant Kokoon in de ’s-Meiersstraat 1.
  • De fik erin. Beste toeristische trekpleister? Met stip de Universiteitsbibliotheek en de uitkijktoren. Het gebouw kent een bonte geschiedenis. In 1914 en 1945 brandde het volledig af tijdens de wereldoorlogen. Met Amerikaanse gelden en Europese giften werd het gebouw prachtig hersteld. Tijdens je klim van de toren, wordt in een strakke, bondige expositie de geschiedenis van het bouwwerk uit de doeken gedaan. Daarna geniet je van een fenomenaal uitzicht. Protip: zorg dat je rond de uurwisseling niet aan de top bent, de klokken maken een oorverdovend lawaai.

Ondanks twee grote drama's staat de Universiteitsbibliotheek nog als een huis.

  • Stella. Je hebt het vast eens geproeft, een glaasje Stella Artois. Dat biertje is dus afkomstig uit Leuven, je kunt hier een bezoek brengen aan de grootste brouwerij van Europa.
  • Grootmoeders receptVoor een goede hap traditioneel Vlaams eten is Julia & Elias een goed idee. Het restaurant is vernoemd naar de grootouders van de eigenaar en het interieur brengt je terug naar hun tijd. Het levert een bijzonder stijlvol geheel op. Met lekker weer kun je op een prachtig binnenplaatsje genieten van traditionele Vlaamse receptuur tegen een schappelijke prijs (45 euro voor een driegangenmenu).
  • 500 jaar Utopia. Van september t/m januari staat Leuven bol van Utopia, ter ere van het 500-jarig bestaan van Thomas More's roman 'Utopia', het boek dat hij schreef tijdens een bezoek aan Vlaanderen en dat destijds in een Leuvens atelier werd gedrukt. Het zeer uitgebreide programma bestaat uit onder andere voorstellingen, exposities en speciale themawandelingen. 

Julia en Elias ligt verstopt in een zijstraatje van de Vismarkt.

Tekst: Martijn Kamphorst / Beeld: Felix Fesch