Het Rotterdamse nhow-hotel hangt momenteel vol met foto's van knappe, roodharige Britten. De tentoonstelling 'Red Hot II" gaat gepaard met de promotie van een gelijknamig boek waarvoor Thomas onder anderen zangeres Nicola Roberts en model Ken Bek voor de camera wist te krijgen. Een deel van de winst gaat naar een campagne tegen pesten.

'Ik voelde mezelf een grote loser'

'Ik werd vroeger veel gepest. Niet fysiek aangevallen, maar ik werd wel op een emotionele manier getreiterd', begint Thomas zijn verhaal. 'Ik hoorde er niet bij. Werd buitengesloten door de kinderen in mijn klas. In die tijd voelde ik mezelf een outsider. De problemen waar ik tegenwoordig tegenaan loop hebben daar denk ik mee te maken. Ik wil altijd nieuwe dingen organiseren en overal bij betrokken zijn. Ik voelde me in die tijd een grote loser. Ik wil mezelf tegenwoordig altijd bewijzen.'

Jake Barrett gefotografeerd door Thomas Knights

'Veel mensen denken dat beroemdheden en modellen nooit onzeker zijn — hoe kunnen die nou gepest worden? Ze zijn zo mooi, denken mensen dan. Het tegenovergestelde is waar. De mensen die ik voor mijn lens krijg zijn allemaal in zekere mate gepest om wie ze zijn of om hoe ze eruitzien.'

Famous redheads
De fotograaf werkt samen met beroemde roodharigen. Model Ken Bek bijvoorbeeld, maar ook zanger Nathan Wyburn en Girls Aloud-veteraan Nicola Roberts. De samenwerking met die laatste kwam heel spontaan tot stand. 'Ze is een vriendin van een vriend', vertelt Thomas als ik daar naar vraag. 'Hij had mijn eerste boek aan haar gegeven en ze vond het heel erg gaaf. Ik ben er toen meteen heen gegaan en even later mocht ik haar fotograferen voor mijn kalender en later ook voor 'Red Hot II'.'

Het Nederlandse model Jeroen Janssen

Acteur Daniel Newman

Model Grace Cairns

'Pas als je de teksten leest, kom je erachter wat de modellen hebben meegemaakt'

'Nicola Roberts heeft net als ik een heel persoonlijk verhaal. Ze is megasuccesvol, maar het was voor haar ook een hele reis om zichzelf te accepteren om wie ze is.' Dat is ook terug te zien in de tentoonstelling die deze week nog te zien is in Rotterdam. Portretten uit het boek worden daar gecombineerd met de verhalen van de modellen. 'Als je onze tentoonstelling zou bekijken zonder de quotes naast de foto’s te lezen, zou je denken dat het gewoon een aantal knappe roodharige mensen zijn. Pas als je de teksten leest kom je erachter wat ze hebben meegemaakt en hoe ze zich hebben gevoeld.' 

 

She really is a babe. Can't wait to show you guys the images from today! đŸ”„#redhot2

A photo posted by thomasknights (@thomasknights) on May 22, 2016 at 4:43pm PDT

'Roodharig zijn staat voor sommige mensen een beetje gelijk aan gay zijn. De modellen die ik heb gesproken worstelen er ook mee dat ze niet kunnen veranderen wie ze zijn. Uiteindelijk gaan ze van zichzelf houden. Dat is een reis en die kun je reflecteren op de LHBT-gemeenschap.'

Kalender en onderbroekenlijn
Een boek en expositie waren niet genoeg. Thomas sloeg de handen ineen met designer Elliot Frieze en komt binnenkort ook met een kalender én een onderbroekenlijn. 'Het voelde als een natuurlijke stap om met een onderbroekencollectie te komen', vertelt Thomas. 'We hebben ook al een keer een collectie shirts gelanceerd.' De onderbroeken zijn vanaf deze winter te bestellen. Wederom gaat een deel van de opbrengst naar een campagne tegen pesten.

Naast het maken van boeken en kalenders heeft het multitalent ook nog tijd gevonden om te werken aan een album. 'Mensen kennen mij van de Red Hot-boeken, ze weten niet dat ik ook zing. Het kan dan ook als een verrassing komen als ze mij binnenkort op het podium zien staan, maar achter de schermen ben ik al twee jaar bezig met het maken van een album.' Hij speelt in de band Pandora Drive. Ze brachten eerder al een nummer uit met zangeres Karin Park. 

'Ik was al muzikant voordat ik beroemd werd als fotograaf', vertelt Thomas. 'Ik kijk ernaar uit om het album uit te brengen. 17 oktober gaan we spelen in Londen. Dat vind ik wel een beetje eng, maar ik heb ook het gevoel dat angst iets met je doet, en dat is goed. Zolang ik geen grote fouten maak of slecht speel ben ik blij.'

De expositie 'Red Hot II' is nog tot 16 september te zien in het nHow hotel in Rotterdam.

In 'Uit de kunst' zetten we bijzondere kunstenaars in de spotlight. Ben jij een getalenteerd fotograaf, beeldhouwer, tekenaar, schilder of bijvoorbeeld breier? Laat het ons weten via redactie@winq.nl.