De Pakistaanse Omar (Gordon Warnecke) woont in Londen samen met zijn alcoholistische vader, die ooit gevierd journalist was in Pakistan. Omar neemt de wasserette van zijn oom Nasser over en krijgt daarbij hulp van jeugdvriend Johnny (gespeeld door een jonge Daniel Day-Lewis). Laatstgenoemde komt uit een lage sociale klasse en heeft een rechts-extremistische vriendengroep, waardoor de samenwerking tussen Paki Omar en Johnny niet bepaald soepeltjes verloopt. Ook Omars familie is niet blij met het contact tussen de twee. Alleen Omars geldbeluste oom ziet wel heil in de samenwerking. Terecht, want ze krijgen het voor elkaar om van de eenvoudige wasserette een gigantisch succes te maken. Langzaamaan bloeit er ook iets bijzonders op tussen de twee zakenpartners, terwijl Omars familie verwoede pogingen doet om Omar aan een Pakistaanse vrouw te helpen.

Liefde in tijden van Thatcher
Interraciale relaties leveren vaak de meest intrigerende verhaallijnen op in zowel film als literatuur. Dat geldt ook voor deze Britse klassieker, die voor 1985 gedurfde thema’s als homoseksualiteit en racisme behandelde. My Beautiful Laundrette was ook de eerste film die de spot durfde te drijven met toenmalig minister Margaret Thatcher, die voor veel Britten symbool staat voor de grote verschillen tussen rijk en arm.

'De thema's in deze film zijn nog pijnlijk actueel'

De film werd een grote hit, mede dankzij de gevatte humor. Ook nu, bijna 32 jaar later, is deze queerproductie de moeite waard. De manier waarop regisseur Frears de verhouding tussen immigranten en Britten belicht en de vooroordelen van zowel de Britten als etnische minderheden ten opzichte van homoseksualiteit; het is allemaal nog pijnlijk actueel. Etnische conflicten en een kloof tussen arm en rijk: misschien spelen die issues niet zo sterk als in de Thatcherperiode, maar Londen worstelt er nog steeds mee.

Sobere jaren tachtig
Dat belichten van belangrijke thema's doet Frears overigens aan de hand van een uitstekend script. De Pakistaanse Hanif Kureishi schreef het voor een Oscar genomineerde script en weet uitstekend te doseren tussen drama en humor. Het verhaal is realistisch geschreven en behandelt het leven van Pakistaanse immigranten in Engeland en stelt de problemen van een multiculturele samenleving aan de kaak. Tegelijkertijd gaat Kureishi in op homofobie en de positie van de Britse arbeidersklasse in het rouwe, mistroostige Londen van de jaren tachtig. Door een zorgvuldig gebruik van humor wordt My Beautiful Laundrette echter nooit te zwaarmoedig.



Tekst: Naz Taha