Wereldwijd kopten de kranten over het bizarre verhaal van Gigi Chao. Haar steenrijke vader had een beloning uitgeloofd van omgerekend 45 miljoen euro aan iedere willekeurige man die met haar zou willen trouwen – ook al was ze reeds getrouwd met een vrouw. De scheepsmagnaat en projectontwikkelaar Cecil Chao Sze-tsung verdubbelde vervolgens zijn bod, wat volgens hem een logische manier was om zijn lesbische dochter ‘hetero te maken’. Gigi liet haar vader aanvankelijk begaan, maar vroeg haar vader daarna in een open brief haar seksualiteit én haar vrouw Sean Eav te accepteren.

Het verhaal van Gigi Chao stamt uit 2012 en kwam naar buiten enkele maanden nadat Sean en Gigi elkaar in Parijs het jawoord hadden gegeven. In het midden van de mediastorm die volgde, gaf ze een verslaggever te kennen: 'Ik trouw pas met een man als mijn vader ook met een man trouwt.' Chao’s moed en standvastigheid leverden haar de hoogste plaats op in de Britse OUTstanding Role Model List van 2016.

Dat ze nog steeds voor haar vader werkt, wekt misschien enige verbazing. Chao is vicevoorzitter van zijn vastgoedbedrijf, genaamd Cheuk Nang. Maar in Londen, waar ze aanwezig is bij een receptie van OUTstanding, vertelt ze aan Winq dat familiebanden in Hongkong sterker zijn dan een verschil van inzicht. Vader en dochter hebben afgesproken dat ze het hierover oneens mogen zijn. 

Hoe vond je het om bovenaan de OUTstanding-lijst te eindigen?
'Daar was ik behoorlijk door overrompeld. Dat ik op één stond verbaasde me, vooral omdat het niet gebruikelijk is om lijsten te maken van mensen die uitkomen voor hun seksualiteit en hun supporters. Zeker niet in het deel van de wereld waar ik vandaan kom. Iets als uit de kast komen speelt daar totaal niet.'

Is het belangrijk voor je om zichtbaar te zijn als jezelf? 
'Ja, want door ons huwelijk zijn er allerlei discussies ontstaan over wat homoseksualiteit precies is. In Hongkong zijn veel transgenders verwikkeld in rechtszaken. Ze zijn in het buitenland van geslacht veranderd, maar in Hongkong wordt hun nieuwe geslacht niet erkend. Bovendien is het hen verboden te trouwen. Ze kampen met een enorm stigma. Kijken we welke stappen Europa, Groot-Brittannië en de VS hebben gezet, dan blijft Hongkong hopeloos achter. Een van de standaardvragen die ik krijg als mensen horen dat ik uit Hongkong kom is: "Wat is er allemaal veranderd sinds de overdracht aan China?" Als het aankomt op LHBT-zaken is mijn antwoord: "Helemaal niets".'

'We waren behoorlijk geïntimideerd door het enorme mediageweld'

Heb je ooit overwogen niet uit de kast te komen? Was het alle aandacht waard? 
'Dat heb ik nooit overwogen. Ik ben religieus en ik zie mijn coming-out als een roeping om aandacht te vragen voor dit onderwerp. Dat mijn verhaal zoveel teweeg heeft gebracht zie ik bijna als een goddelijke ingreep. Aanvankelijk probeerden Sean en ik de aandacht zoveel mogelijk van onszelf af te leiden, we waren behoorlijk geïntimideerd door het enorme mediageweld. Maar langzaam drong het tot me door dat ik mijn verantwoordelijkheid moest nemen. Vanaf dat moment heb ik het idee omarmd dat ik met mijn stem een positieve boodschap kan uitdragen.'

Wat vond je ervan dat je vader iemand geld bood om jou ‘hetero te maken’? 
'Ik zal niet zeggen dat ik het aan zag komen, maar wel heb ik hem min of meer meteen vergeven. Dit is namelijk wat mijn vader doet. Met geld denkt hij alles op te kunnen lossen. Nadat we terugkeerden uit Parijs, liet ik hem foto’s zien van de ceremonie. Hij wist niet eens dat ik gay was en mijn vader reageerde geschokt en beduusd. Hij dacht dat het mij in m’n bol was geslagen, of zoiets. Ongeveer zes maanden gebeurde er niets, maar toen Sean publiekelijk bekendmaakte dat we waren getrouwd, wilden mijn ouders zich het liefst onder hun bed verstoppen. Het heeft heel wat jaren gekost voordat ze aan het idee gewend raakten, zeker mijn moeder. Wat betreft mijn vaders aanbod was het vooral Sean die hierdoor geraakt werd. Tienduizenden mannen, sommigen behoorlijk freaky, schreven ons of ze wachtten ons op bij ons huis of op het werk. Sean had hier last van en ik besloot dat mijn antwoord op mijn vader dáár om moest draaien: om mijn onvoorwaardelijke steun aan haar en dat ik Sean altijd voorop stel.'

Hoe reageerden mensen op die open brief aan je vader? 
'Zowel vrienden als onbekenden gaven ongelooflijk veel steun. Ook kregen we veel anonieme brieven, waarvan het merendeel afkomstig was van homo’s en lesbo’s die niet uit de kast durven te komen. In mijn antwoord heb ik hen gezegd dat het goede moment voor een coming-out niet bestaat. En dat het daarom slim is dit zo snel mogelijk te doen.'

Hoe reageerden zakenrelaties? 
'De bouwwereld is een mannenwereld. Als vrouw moet je al extra je best doen om je te bewijzen. Ik heb me sowieso altijd al gewapend tegen mannelijk seksisme, waardoor discriminatie en homofobie van me afglijden. Dat ik lesbisch ben is misschien een voordeel in deze business. Mensen denken dat ik heel benaderbaar ben, maar tegelijkertijd straal ik zoveel kracht uit dat er écht werk wordt verzet.'

Lees het hele interview met Gigi Chao in de laatste Winq. 

Tekst: Simon Button / Beeld: Markus Bidaux